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英國發現「侏儒」肉食恐龍!

英國發現「侏儒」肉食恐龍!

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提起肉食恐龍,我們會馬上聯想到暴龍、棘龍、鯊齒龍等體型龐大的史前生物。近日,英國發現了當地最古老的肉食恐龍化石,令人吃驚的是,這種新恐龍的大小和其他同類相比,簡直小得像「侏儒」一般﹗

近日,英國一支考古團隊在學術期刊《皇家學會開放科學》發表論文,仔細描述了新發現的恐龍品種。這種恐龍名為「酋長龍」,生活在約2億年前的三疊紀晚期,是英國出土最古老的肉食性恐龍化石。這種恐龍的特別之處在於其大小——酋長龍跟一隻雞差不多大,連同尾巴在內,也只長約1米﹗相比起在白堊紀才出現的暴龍(約13米長),酋長龍可說是侏儒了﹗

藝術家根據化石大小和結構,想像出酋長龍(左)的外貌。圖中有三隻喙頭蜥,由恐龍時代便存活至今,可說是活化石﹗

圖中的是酋長龍的各種骨骼化石,左邊是骨盆和椎骨,右邊則是四根股骨。

該恐龍化石於1950年代在威爾斯出土,但當時考古團隊誤將恐龍化石和其他鱷魚化石放在同一個盒子裡,令博物館以為化石不見了,直到最近才重新找出來,「驗明正身」。考古學家認為,酋長龍當時可能生活在島嶼上,因島嶼侏儒化而令體型縮小。不過,由於化石可能來自恐龍寶寶,酋長龍的真實大小可能比一隻雞還要大。科學家希望能找到更多化石,更深入了解這種恐龍。

除了新品種恐龍外,恐龍界最近還有一項大發現——科學家在恐龍化石裡分離出軟骨細胞,細胞核含有有機分子染色體;換句話說,科學家可能找到了恐龍的DNA﹗科研團隊從在1.25億年前生活的尾羽龍化石抽取了一些軟骨組織,經過化學處理,透過顯微鏡發現軟骨細胞裡含有細胞核,裡面含有類似染色體的雜質;目前,科學家無法確定這些雜質的真正成分,有可能是恐龍的DNA,也有可能只是石化過程中產生的廢物,需要進一步研究才能知道其真面目。要是潛藏在細胞裡的真的是恐龍的DNA,那麼也許將來我們可以複製出真正的恐龍﹗

資料來源:Live Science、SciTechDaily、The Royal Society Publishing
圖片來源:Canva、James Robbins、Spiekman SNF, et al. R. Soc. Open Sci. (2021)

 


小詞典

  • 島嶼侏儒化 (Insular dwarfism)指生物在孤島上微型化的現象。由於島上的食物和生存空間有限,生物——尤其哺乳類動物——便會傾向縮小體型,減少所需要的生存資源。島嶼侏儒化對繁殖後代也會更有利,因為生物的懷孕期和成長時間也會較短。
  • 有機分子 (organic molecule)指組成有機化合物的分子,例如碳(Carbon)、氫、氧等元素,這些有機分子會結合成不同結構,形成有機化合物。有機化合物是產生生命的基礎物質,例如生命的起源——胺基酸即為有機化合物。
  • 染色體 (chromosome)是真核生物(細胞擁有細胞核的生物)特有的結構,由DNA和蛋白質組成,外形似像2個「Y」字底部相連起來。染色體承載著生物的基因(遺傳信息),決定了生物的性別、外表和能力。人類有23對(46條)染色體,其中22對為男女共有,第23對染色體會決定人類的性別:XX為女性,XY則為男性。
  • DNA (Deoxyribonucleic acid)中文全名為「脫氧核糖核酸」,是一種生物大分子,有著雙螺旋結構,負責儲存資訊,可組成遺傳指令,引導生物發育與生命機能運作。
  • 石化過程 (Petrifaction)指有機物轉化為石頭的過程。生物體(如動物殘骸、骨頭等)要被泥土沙石掩埋,在一定溫度和壓力下,泥土裡的礦物會滲入骨頭或填充骨頭組織之間的空隙,取代原來的物質,令骨頭變成石頭。這些石頭便是「化石」。

動動腦

1.為甚麼說酋長龍是「侏儒」?

2.科學家認為是甚麼原因令酋長龍體型如此特別?

3.人們甚麼時候發現酋長龍的化石?為何如今才為其命名?

4.最近恐龍界還有甚麼大發現?

答案:

1.因為酋長龍體型和一隻雞差不多大,連同尾巴也才長約1米。

2.島嶼侏儒化。

3.化石於1950年代出土,但當時考古團隊誤將恐龍化石和其他鱷魚化石放在同一個盒子裡,令博物館以為化石不見了,直到最近才重新找出來。

4.科學家在恐龍化石裡分離軟骨細胞,發現細胞核含有有機分子和染色體,可能含有恐龍的DNA。

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