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鯨魚曾經有四條腿?

鯨魚曾經有四條腿?

眾所周知,鯨魚不是魚類,而是在海裡生活的哺乳類動物。最近,有考古團隊在埃及沙漠發掘出鯨魚化石,更發現這種鯨魚是兩樓動物,長有四條腿﹗

考古團隊在埃及西部沙漠的法尤姆窪地發現一具鯨魚化石,經研究後證實,這具化石有4300萬年歷史,屬於「原鯨科」,估計這頭原鯨長3米、重600公斤,下顎強而有力,加上鋒利的牙齒,意味這鯨魚的咬合力和咀嚼力十分強勁,令牠在食物鏈中很有可能是頂級掠食者。科學家認為,這頭原鯨長有四隻腳,能夠在海裡和陸地生活,屬於兩樓動物,部分骨架更可證明這頭鯨魚是非洲已知最原始的原鯨。

阿努比斯原鯨的想像圖。
圖片來源﹕Twitter/@heshamsallam  

圖片來源﹕Canva

由於這頭原鯨可能是頂級掠食者,加上其頭骨跟豺狼十分相似,因此科學家將這新發現的原鯨品種命名為「阿努比斯原鯨」。「阿努比斯」是古埃及神話中的神,經常被描繪成豺狼頭、人身,掌管死亡、木乃伊及葬禮。

 埃及西部沙漠曾經被海洋覆蓋,擁有豐富演化證據,經常出土古代海洋生物化石,因此又被稱為「鯨魚谷」,而這次發現不但證實了原鯨是曾經存在過的古生物,更是十分關鍵的證據,有助科學家追溯鯨魚從陸地轉向海洋生活的演化過程——雖然所有鯨魚如今都在海裡生活,然而鯨魚的祖先是一種類似鹿、以草為食的的陸生哺乳類動物,直到始新世才演變成兩樓類動物,繼而再演化成肉食性、完全水生的鯨類﹗

 「阿努比斯原鯨」並非人類發現第一種有四隻腳的鯨魚。2001年,科學家便發現了現代鯨魚祖先「巴基鯨」的完整化石。巴基鯨是兩棲類動物,在陸地和水邊生活,外形看起來十分像狼,但科學家憑著其內耳特徵而確定牠是早期鯨魚,是已滅絕的陸上哺乳動物及現代鯨魚的過渡物種。

圖片來源﹕Nobu Tamura (http://spinops.blogspot.com), CC BY 3.0 , via Wikimedia Commons

科學家根據巴基鯨化石而創建的復原圖,看起來像狼一樣﹗

資料來源:LIVE SCIENCE, INSIDER, REUTERS, KIDSNEWS
圖片來源:CANVA, WIKIMEDIACOMMONS, TWITTER@HESHAMSALLAM

小詞典

- 兩棲(Amphibian)

生物學上的其中一個分類,泛指能夠在水中和陸地上生活的肉食性四足類脊椎動物,屬於變溫動物,以卵生方式繁殖後代。通常兩棲類的幼體在水中生活,用鰓呼吸;成長後在陸地生活,用肺或皮膚呼吸。

地 (Depression

一種地形,指比周圍地面低、封閉的局部陸地,看起來像是從地面凹了下去一樣;由於位於內陸,窪地排水不良,積水便會形成湖泊、沼澤或鹽沼。盆地也是窪地的一種,位於海平面更低的位置,一般被周圍的山地或高原包圍。

- 食物鏈 (Food Chain)

表示物種之間「吃」與「被吃」的關係圖,在生態學中代表物質和能量的生物之間轉移流動的情況。一般分為「生產者」、「消費者」和「分解者」三個類別,最低層的是「生產者」,指以陽光進行光合作用的綠色植物;上一級是「消費者」,依賴生產者提供的物質和能量為生;消費者死亡後,「分解者」會以其屍體為食。

頂級掠食者 (Apex Predator)

又稱超級掠食者,指在其生活範圍的食物鏈中位於頂點的掠食物種,沒有其他生物能夠掠食牠們(沒有天敵),例如熊、鱷魚、虎鯨、蟒蛇、大型貓科動物、人類等。頂級掠食者的存在能維持生態系統中各物種數量的平衡,保持食物鏈的穩定。

始新世 (Eocene)

距今約5600萬年前至3400萬年前、在恐龍滅絕的白堊紀之後的地質年代。始新世開始時,地球溫度升高,氣候變得溫暖潮濕,形成熱帶雨林和溫帶雨林;原始哺乳類動物迅速掘起,不斷發展,成為現代哺乳動物的始祖。

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